Una necesidad creciente: proveedores de alimentos sin fines de lucro que prestan servicios en Detroit en medio de la inflación

Publicado originalmente en Medios modelo D:

En una mañana gris de principios de agosto, un puñado de personas se reúne en el patio de cemento fuera del Centro de Servicios Capuchinos en el barrio Gratiot Town-Kettering de Detroit. En el interior, varias mujeres esperan para registrarse antes de recoger artículos de primera necesidad como comestibles o ropa del programa de distribución de la organización sin fines de lucro.

La fila de visitantes es parte de una afluencia que el personal y los voluntarios de la organización de 93 años, que brinda alimentos y servicios a personas y familias de bajos ingresos y sin hogar en la ciudad, comenzaron a notar a principios de año. 

“Nuestros números no son los que eran antes de la pandemia. La pandemia cambió todo”, dice el hermano Gary Wegner, director ejecutivo de la Comedor de sopa de capuchinos, que ha proporcionado alimentos, ropa y programas de desarrollo humano a los habitantes de Detroit desde que fue fundada durante la Gran Depresión por la comunidad religiosa de los franciscanos capuchinos.

Hermano Gary Wegner, director ejecutivo del Comedor Social Capuchino. Foto: Nick Hagen.

Según Wegner, quien asumió su cargo en Detroit en agosto pasado después de pasar nueve años como párroco de tres parroquias rurales en Wisconsin, la cantidad de personas que visitan el comedor de beneficencia capuchino disminuyó en 2020, una tendencia que va en contra de algunas organizaciones en otras partes. de la ciudad. Parte de esa disminución puede atribuirse potencialmente a una mayor asistencia gubernamental, como cheques de estímulo y beneficios por desempleo, aunque también existe la preocupación de que COVID-19 pueda haber jugado un papel. Sin embargo, a principios de este año, las cosas empezaron a cambiar.

“Desde enero, los números han estado subiendo. Estamos en un aumento de aproximadamente 25% desde enero”, dice Wegner.

El creciente nivel de necesidad que se vio en el comedor de beneficencia capuchino este año no es único. A pesar de Estabilizándose en julioaltas tasas de inflación espoleado por políticas económicas relacionadas con la pandemia, problemas de la cadena de suministro y guerra en ucrania han impactado todo desde alojamiento a comestibles y precios de la gasolina este año. A medida que el costo de vida sigue siendo alto, los proveedores de alimentos sin fines de lucro en todo Detroit están trabajando para satisfacer la creciente necesidad de la comunidad, incluso en medio de sus propios desafíos.

Ropa gratis en el Centro de Servicios Capuchinos en el vecindario Gratiot Town-Kettering de Detroit. Foto: Nick Hagen.

La escasez y los retrasos crean desafíos

Según Wegner, el aumento de 25% en visitantes al comedor de beneficencia capuchino este año es cierto tanto en la despensa de alimentos como en la despensa de ropa en la ubicación de Medbury de la organización sin fines de lucro. El comedor de beneficencia en Meldrum Street, que atiende principalmente a la comunidad de personas sin hogar en el lado este de Detroit, también ha experimentado un aumento mensual progresivo de visitantes desde principios de año. Si bien ninguno de los lugares ha vuelto a los niveles de necesidad previos a la pandemia, Wegner dice que los trabajadores han observado anecdóticamente un aumento en los visitantes primerizos este año, aunque los capuchinos no rastrean formalmente los datos sobre los visitantes nuevos y los que regresan.

A pesar del aumento de las donaciones durante la pandemia que se han mantenido elevadas, un hecho que permitió a Capuchin Soup Kitchen iniciar varios proyectos de renovación para mejorar las experiencias de los huéspedes, los problemas de la cadena de suministro han sido un desafío clave para el personal de Capuchin Soup Kitchen en medio de la creciente demanda este año. Aunque la organización se basa en su Finca Urbana Movimiento de Tierras para productos frescos, a menudo con suficiente sobrante para ofrecer a los residentes locales, las largas demoras para artículos "al azar" como productos enlatados, aderezos para ensaladas, mayonesa y galletas han diferenciado a 2022 de los años previos a la pandemia para los capuchinos.

Foto: Nick Hagen.

“Creo que rara vez tuvimos escasez de alimentos en el pasado. Las cosas eran simplemente, necesitábamos esto, o teníamos pedidos estándar con Gleaners (Community Food Bank) y cosas así, y llegaron”, dice Wegner.

Aunque el hermano Rob Roemer, director del Centro de Servicios Capuchinos, se ha mantenido atento a la disponibilidad de los alimentos necesarios este año, a veces visitando tiendas de comestibles para verificar los inventarios anticipados y ajustando los pedidos de alimentos en consecuencia, retrasos aparentemente arbitrarios han hecho que el proceso de proporcionar alimentos a las personas necesitadas es más desafiante.

“Estamos anticipando escasez, pero creo que, tal como están las cosas, no sabemos cómo será”, dice Wegner.

El hermano Rob Roemer, director del Centro de Servicios Capuchinos, habla de los desafíos que enfrenta la organización sin fines de lucro. Foto: Nick Hagen.

'Más caro de lo que la gente piensa'

A las afueras de la ciudad en Oak Park, trabajadores y voluntarios de la organización de rescate de alimentos Cosecha olvidada también han visto un aumento en la cantidad de residentes locales que necesitan alimentos este año en los 219 sitios de distribución de alimentos de la organización sin fines de lucro en el área metropolitana de Detroit.

“Incluso a través de otras recesiones, ya sabes, hubo una recesión más grande hace aproximadamente una década, el aumento de personas necesitadas [en medio de la pandemia] fue incluso superior a eso”, dice Christopher Ivey, director de comunicaciones de marketing en Forgotten Harvest.

Según Ivey, la organización sin fines de lucro distribuyó un millón de porciones de alimentos a personas necesitadas en todo el área metropolitana de Detroit entre julio de 2020 y junio de 2021. Este año fiscal, ese número aumentó a 1,3 millones. En marzo, Forgotten Harvest experimentó un aumento de 30% en la demanda de alimentos en comparación con meses anteriores. 

Aunque algunos de esos aumentos podrían ser el resultado de un clima más cálido y una recopilación de datos más completa como parte del nuevo plan estratégico de la organización para comprender mejor las necesidades de la comunidad, Forgotten Harvest también registró un aumento de 30% mes tras mes en abril, mayo y y junio de este año. En junio, la organización atendió a 16.000 personas, 10.400 más que en el mismo mes del año pasado.

“Parte de ese [aumento] tiene que ver con el aumento del costo de los alimentos; tiene que ver con la escasez de alimentos”, dice Ivey, y agrega que el aumento de los precios de la gasolina también contribuyó.

Debido a que Forgotten Harvest depende de los excedentes de alimentos rescatados para alimentar a la comunidad local, la escasez de alimentos y los retrasos causados por las interrupciones en la cadena de suministro han creado desafíos únicos para la organización sin fines de lucro.

“Cuando las cosas tienen un suministro limitado, es cuando realmente comenzamos a tener problemas con la combinación de alimentos que tenemos”, dice Ivey, y señala que la organización sin fines de lucro “todavía siente los efectos” del cierre de una planta de carne de cerdo en noviembre pasado. La escasez de pollo y otras proteínas también ha creado desafíos para ofrecer combinaciones de alimentos que cumplan con los requisitos del USDA. Mi plato recomendaciones — una de las prioridades de Forgotten Harvest.

Foto suministrada/Cosecha olvidada.

En respuesta a los obstáculos creados por la inflación, el equipo de abastecimiento de alimentos de Forgotten Harvest forjó nuevas alianzas con cultivadores y productores de alimentos locales este año para garantizar que las familias necesitadas continúen teniendo acceso a alimentos saludables. Además, la organización también ha seguido dependiendo de Granjas de cosecha olvidadas para productos frescos (la finca rinde entre 450,000 y 900,000 libras anuales).

“El desafío es que administrar tu propia granja es más costoso de lo que la gente piensa”, dice Ivey.

Este año, dado que el costo de la agricultura ha aumentado debido a una combinación de inflación, escasez y escasez de fertilizantes exacerbada por la guerra, Forgotten Harvest Farms está produciendo cultivos en solo 70 de sus 92 acres.

“Esas son cosas que están completamente fuera del control de cualquiera, pero nos afectan a todos, incluso aquí en casa”, dice Ivey.

Foto: Suministrado/Cosecha olvidada.

Disminución del apoyo federal en medio de una creciente necesidad

Los aumentos en el costo de los alimentos debido a la inflación también han impactado los inventarios de los bancos de alimentos como Banco de alimentos comunitario de Gleaners, que sirve a una red de más de 500 despensas de alimentos, refugios, comedores populares, agencias de socorro en casos de desastre y otras organizaciones sin fines de lucro en Michigan.

A pesar de una estabilización temporal en la demanda de alimentos entre septiembre y febrero, Gleaners vio un aumento de 40% en la cantidad de hogares atendidos en sus sitios móviles de distribución de alimentos en Metro Detroit este marzo, un aumento Kristin Sokul, directora de estrategia y planificación de avance en Gleaners, dice que ha sostenido hasta el día de hoy. 

“Cuando el costo de los alimentos, el gas y la vivienda convergieron en ese período de marzo, se vio un aumento simultáneo de la necesidad”, recuerda Sokul. A pesar de ese aumento, Sokul dice que el apoyo del gobierno ha disminuido este año, ya que la financiación temporal de la pandemia termina.

En el punto álgido de la pandemia, Gleaners recibió un máximo histórico de más de 2,4 millones de libras de alimentos por mes del Departamento de Agricultura de EE. UU., debido al mayor apoyo de los programas y fondos relacionados con la pandemia. Este año, Gleaners recibirá un poco más de 300 000 libras por mes de alimentos del USDA, volviendo a los niveles de apoyo previos a la pandemia vistos en 2018. Desde octubre, Gleaners ha agotado su inventario del USDA en dos millones de libras para mantener los niveles de servicio.

“Cuando miramos nuestro inventario en junio de 2022, nuestro inventario de reserva era de 1,4 millones de libras”, dice Sokul, y explica que si Gleaners de repente no tuviera más alimentos donados, esas reservas durarían solo dos semanas en los niveles de distribución actuales. Aunque Gleaners constantemente entra y sale comida, la disminución del apoyo ha dejado una marca.

“Creo que parte de nuestro mayor desafío es que hay menos alimentos donados disponibles”, dice Sokul. 

Para Gleaners, eso significa comprar directamente más alimentos que distribuye. Sokul dice que a pesar de las sólidas relaciones de la organización con los proveedores de alimentos, el costo de los productos agrícolas, la carne y los productos básicos no perecederos ha aumentado entre 5% y 68% este año en comparación con los años anteriores a la pandemia.

“Tenemos un poder adquisitivo tremendo, pero cuando los costos de los alimentos aumentan en todos los ámbitos, nos enfrentamos de manera similar a aumentos en los costos, por lo que tenemos que recaudar más fondos para compensar eso”, dice Sokul, señalando que Gleaners tendría que gastar casi $500,000 más por mes, o más de 2.5 veces más por mes, para continuar sirviendo a la comunidad en los niveles actuales.

Entre los artículos más solicitados para la distribución de Gleaners, Sokul dice que la compra de leche fresca ha aumentado al menos 46% este año. Aunque Gleaners recibió entre 50% y dos tercios de su leche fresca del USDA durante la pandemia, el producto se ha convertido en un punto de preocupación recientemente cuando finalizan las asignaciones únicas para la pandemia.

En el momento de la publicación, la última entrega de leche fresca de Gleaners está programada para noviembre, debido a la finalización de la financiación de Build Back Better. Sokul confirmó que no hay entregas de leche fresca programadas después de esa fecha a través de ningún programa del USDA.

Las entregas de alimentos canceladas del USDA a través del Programa de Asistencia Alimentaria de Emergencia (TEFAP) también han planteado un desafío para los bancos de alimentos en Michigan este año, con 166,5 entregas canceladas a mediados de julio, según datos proporcionados por el Departamento de Educación de Michigan. A pesar de la legislación que aumentó la financiación de TEFAP a nivel nacional a $393,61 para el año fiscal 2022, frente a $335,6 millones del año fiscal anterior, y $400 millones adicionales en fondos de alimentos TEFAP del USDA, la obtención de algunos artículos sigue siendo un desafío debido a factores económicos .

Según Tom Priest, supervisor de Programas de Distribución de Alimentos en la Oficina de Servicios de Salud y Nutrición del Departamento de Educación de Michigan, a medida que aumenta el costo de producción de alimentos debido a la inflación, los precios al consumidor aumentan para cubrir esos elevados costos de producción. Los productores nacionales de alimentos, como las granjas y los fabricantes de alimentos, a veces no presentan ofertas para vender sus alimentos o productos básicos al USDA cuando los clientes privados, como las tiendas de comestibles, pueden pagar un precio más alto que el Servicio de Comercialización Agrícola del USDA, que compra productos básicos en el mercado abierto basado en un presupuesto de adquisiciones establecido por el Congreso para 2022. Esos factores, junto con las interrupciones en la cadena de suministro y la distribución, pueden contribuir a la cancelación de las entregas de alimentos.

Priest dice que el estado de Michigan “siempre acepta ofertas de alimentos adicionales a través de TEFAP y solicita cualquier alimento rechazado de otros estados”, y también brinda actualizaciones y comentarios sobre la cadena de suministro y la disponibilidad de alimentos a la oficina regional del USDA. El Consejo de Bancos de Alimentos de Michigan, que realiza pedidos para bancos de alimentos en Michigan, no respondió a múltiples solicitudes de comentarios.

“USDA entiende que las interrupciones causadas por los desafíos de la cadena de suministro están afectando a las partes interesadas de USDA Foods. El USDA está empleando una variedad de métodos para comprar la mayor cantidad de alimentos posible y evitar el déficit y las cancelaciones de compras. Hay una variedad de factores que pueden afectar el éxito de estas adquisiciones, incluidos los desafíos que enfrentan los proveedores para asegurar el transporte, la mano de obra, el empaque y las materias primas. La escasez de compras está afectando a los estados de todo el país, y el USDA continúa monitoreando estos desafíos y trabajando para identificar posibles soluciones”, dijo Sandra MacMartin, especialista en asuntos públicos del Servicio de Alimentos y Nutrición del USDA en la Región Medio Oeste, a Model D en un correo electrónico.

MacMartin reconoció que las asignaciones únicas para la pandemia han comenzado a terminar y agregó que “USDA está invirtiendo aproximadamente $2 mil millones en apoyo a la red de alimentación de emergencia en el año fiscal 2022, manteniendo niveles de apoyo similares a los del año fiscal 2021”. Recientemente se han proporcionado fondos federales adicionales al USDA para apoyar la compra de alimentos para las escuelas y estado del fondo proyectos que aborden posibles brechas en la cobertura de TEFAP.

A pesar de los desafíos creados por una economía impredecible y los niveles cambiantes de apoyo del gobierno, Sokul dice que Gleaners está comprometido a servir a las personas y familias necesitadas en todo el área metropolitana de Detroit.

“Queremos asegurarle a la comunidad que hay alimentos disponibles y accesibles, y vamos a seguir siendo ágiles y creativos para hacer todo lo posible para conocer a las personas donde están y asegurarnos de que tengan alimentos nutritivos para alimentar a su familia”, Sokul dice.