Los agricultores cultivan cultivos adicionales. Los bancos de alimentos de Michigan necesitan dinero extra para comprarlo.

Publicado originalmente en mlive.com

Lee y Karen Swift cultivan calabacines, calabazas de verano, judías verdes, pimientos verdes y calabazas de invierno en su granja de 120 acres en el suroeste de Michigan. Pero la mayoría de esos vegetales frescos terminan alimentando a familias hambrientas a través de bancos de alimentos.

“Se ha vuelto más grande cada año”, dijo Lee Swift. “Comenzamos muy pequeños en 2014 con alrededor de 5,000 libras y ahora estamos en casi 300,000 libras”.

Los Swift venden la mayor parte de sus productos al Banco de Alimentos del Sur de Michigan a través de un programa estatal que compra el exceso de alimentos de los agricultores locales para despensas. Pero este salvavidas se está agotando ahora que los bancos de alimentos se enfrentan a una tormenta perfecta de gran necesidad y escasez de alimentos.

Establecido en la década de 1980, el Sistema de Excedentes Agrícolas de Michigan generalmente rescata los "segundos" o "feos" que no se venden a minoristas como Meijer, Kroger o Walmart. El año pasado, el programa distribuyó 13,6 millones de libras de productos de Michigan a los bancos de alimentos de todo el estado y el país.

“Son los padres los que se saltan la cena para que sus hijos puedan comer más. Son los niños los que están más preocupados que entusiasmados. Son las personas mayores las que tienen que elegir entre medicamentos importantes y si van a almorzar o no”.

Pero casi todos los $2 millones destinados en el presupuesto estatal para el programa se han ido.

“Aún no hemos llegado apenas a la temporada de siembra y ya la hemos gastado”, dijo el director ejecutivo del Consejo del Banco de Alimentos de Michigan, Phil Knight.

En los últimos meses, la alta inflación y el fin de la ayuda por la pandemia llevaron a más personas a depender de los bancos de alimentos.

Los costos de los comestibles aumentaron más de 10% en un año con casi 804,000 adultos de Michigan que informaron que no tenían suficiente para comer a principios de marzo, según muestran los datos del censo de EE. UU. Eso es aproximadamente 75,000 personas más que el promedio del año pasado.

Al mismo tiempo, las asignaciones de emergencia para el Programa de Asistencia Nutricional Suplementaria terminaron para 1.3 millones de hogares de Michigan el 1 de marzo. Después de tres años de dinero adicional para comestibles, los beneficios cayeron un promedio de $95 y algunos experimentaron recortes más pronunciados que pasaron de $250 a $23 por mes. dice que las familias luego buscan otras formas de llenar sus despensas.

“Lo que sucede es que la red caritativa de alimentos, los bancos de alimentos en particular, se convierte en la red de seguridad de la red de seguridad del gobierno”, dijo.

En el otro extremo, los bancos de alimentos se esfuerzan por obtener alimentos.

El Departamento de Agricultura de EE. UU. ayuda a abastecer los bancos de alimentos mediante la compra de cultivos excedentes de los agricultores estadounidenses. Varios proyectos de ley federales aumentaron la financiación del Programa de Asistencia Alimentaria de Emergencia ante la gran necesidad durante la pandemia. A través de este programa, Michigan recibió alimentos valorados en $23 millones en 2020, $44 millones en 2021 y un estimado de $27 millones el año pasado.

Knight dice que estas donaciones se han reducido en los últimos meses debido a los desafíos de la cadena de suministro y los elevados costos de los alimentos.

El Consejo de Bancos de Alimentos de Michigan, una red de siete bancos de alimentos en todo el estado, obtuvo 6,9 millones de libras de alimentos del USDA en el primer trimestre de 2022 en comparación con 1,5 millones de libras en el primer trimestre de este año, según Knight.

Del mismo modo, el Banco de Alimentos de la Comunidad Gleaners en el sureste de Michigan dice que estaba recibiendo 2,4 millones de libras al mes de alimentos del USDA durante el punto álgido de la pandemia. Eso se redujo a 260,000 libras por mes a principios de 2023. Los recolectores también vieron la necesidad de subir 40% el año pasado.

“En enero y febrero de este año, alcanzamos un déficit histórico en los alimentos donados por el gobierno”, dijo Kristin Sokul, directora sénior de comunicaciones de avance de Gleaners.

El USDA no respondió a una solicitud de comentarios.

Para mitigar estos problemas, el Consejo del Banco de Alimentos de Michigan quiere más efectivo para comprar cultivos de los agricultores locales.

El consejo está presionando por $20 millones para financiar el Sistema de Excedentes Agrícolas de Michigan en el presupuesto del próximo año, un salto de los $2 millones actuales asignados en el presupuesto estatal propuesto para 2024. Mientras tanto, Knight dice que otros $5 millones en un proyecto de ley de presupuesto suplementario podrían ayudarlos, pero aún no se ha presentado ninguna legislación.

“Este dinero se invertiría con agricultores, productores y procesadores. Y eso pone dinero en la economía de Michigan”, dijo Knight.

El Consejo del Banco de Alimentos de Michigan utiliza dólares estatales para comprar alimentos en exceso a un costo promedio de 16 centavos por libra. Se han comprado cuarenta y dos millones de libras de alimentos cultivados en Michigan en los últimos cinco años.

“Creo que es ganar, ganar, ganar”, dijo Knight. “Es una victoria para los bancos de alimentos, es una victoria para los agricultores y productores, pero lo más importante, es una victoria para las familias”.

Para los vencejos, el programa también es un sustento.

La pareja, que comenzó a cultivar calabazas en 1995, convirtió su granja en un destino de otoño con un laberinto de maíz y una máquina de donas. Pero alrededor de 46 acres de Swift Pumpkins and Produce están dedicados al cultivo de vegetales para las despensas de alimentos locales.

“Nos aseguramos de que nuestro producto sea de alta calidad. No enviamos ni siquiera las verduras feas. Tratamos de evitar eso porque queremos asegurarnos de que nuestros niños aquí en Michigan sean alimentados y alimentados con buenos productos”, dijo Karen Swift.

Además de la solicitud del Consejo del Banco de Alimentos, los dólares federales se están estirando para ayudar a alimentar a las familias hambrientas.

El Programa de Asistencia Alimentaria de Emergencia recibió $550 millones este año, un aumento de $46 millones para cubrir el aumento de los costos de los alimentos. Además, casi $1 mil millones respaldarán las compras adicionales de alimentos del USDA y las primeras entregas llegarán a mediados de febrero y principios de marzo.

Los bancos de alimentos de Michigan también están gastando más.

Gleaners ha gastado $4.1 millones en alimentos en los últimos cinco meses en comparación con $2.7 millones durante el mismo período del año pasado, según Sokul. El banco de alimentos abastece una red de 400 despensas, comedores de beneficencia y refugios en todo el sureste de Michigan.

Con números dando vueltas, Sokul dijo que es importante dar un paso atrás en la "cuantificación de la necesidad" a través de libras de alimentos o dólares gastados.

“Escuchamos los desafíos de nuestros huéspedes todos los días”, dijo. “Son los padres los que se saltan la cena para que sus hijos puedan comer más. Son los niños los que están más preocupados que entusiasmados. Son las personas mayores las que tienen que elegir entre medicamentos importantes y si van a almorzar o no. Sus vecinos comparten el viaje para aprovechar al máximo hasta el último recurso que tienen a su disposición”.